Solicitors say justice will suffer if Grantham court is closed

Solicitors Stuart Wild and Chris Pye-Smith have shown their opposition to the proposed closure of Grantham Magistrates Court.
Solicitors Stuart Wild and Chris Pye-Smith have shown their opposition to the proposed closure of Grantham Magistrates Court.

Two solicitors in Grantham have condemned plans by the Ministry of Justice to close the town’s magistrates’ court.

Stuart Wild and Chris Pye-Smith, of Bird and Co, say the proposals to close 91 courts across the country, including Grantham and Skegness, mean justice will suffer.

They said: “The Ministry of Justice published a consultation on July 16 2015 which ends on October 8 2015 to  reform  the courts  and tribunals in England and Wales by implementing significant court closures. The Lord Chancellor, Michael Gove, seeks to persuade that this will increase efficiency and create a justice system that reflects the way the people want to use services today.

“Following  an  earlier report  by Lord  Leveson,  we  as solicitors accept  that it is necessary to engage in a  move towards a more modern justice system. However, such moves need to be properly funded. Many courts, including Grantham, are soon to have Wi-Fi and have already had expensive digital screens introduced. A digital case management system for the administration of criminal cases is said to be well underway.

“The Ministry of Justice seeks to persuade the users and practitioners in the 91 Court buildings earmarked for closure, which include Grantham and Skegness, that access to justice can be preserved whilst reducing the size and cost of the estate. It is proposed that all  Grantham  Court  work  be  allocated  to  Lincoln  Magistrates’ Court and Skegness work be allocated to Boston.

“There is a fear that many closed courts will follow the fate of Spalding Magistrates’ Court which heard its last  case over two  years ago  yet remains vacant and in the ownership of the Ministry of Justice which is continuing to maintain and secure the dormant building at the taxpayer’s expense.

“In Grantham, the Courts’ Service has chipped away to steadily reduce the number of court sittings in order to produce what is in reality a manipulated “utilisation” figure in the consultation document. The  County  of  Lincolnshire  used  to  be  served  by  more  than  10 Court centres providing  local  justice to local people,  ironically  including  the  use  of  several town halls (which  Michael  Gove  now  advances  as  a  possible  solution  to  ease  rural issues!) For  a  few  years  now  the  County  has  been  serviced  only  by  Skegness, Boston, Grantham and Lincoln Courts.

“For  more  than  12  months,  prisoners  produced  in  custody  from  all  Lincolnshire police stations have been taken to Lincoln Magistrates’ Court even when the nearest local  Court  is  sitting  just  a  few  minutes  away.  Many prisoners upon  release then have to be given public funds to make their way home.

“The  Ministry  has recently  closed  the  office  and  administration  centre  at Grantham Court and  centralised it in Lincoln  causing a redundancy situation for a number of staff and significant relocation issues for others. In this way the consultation can say that  few staff will now  be  affected  by  closure. However, they appear to  ignore  the security  and  cleaning  staff  working  there  as  they  are  sub­contracted  and  also the court  ushers. The centralisation  of  the  administration  to  Lincoln  has  not  been without  its  difficulties. An email is usually responded to by way of automated message confirming that it will be looked at within five working days.

“Grantham Magistrates’ Court sits on seven out of every ten working days and yet is earmarked for closure. The Ministry seeks to persuade the public that utilisation has decreased in recent years with several areas of work moving out of the Court. These figures  are  in  fact  as  a  result  of  deliberate  policies  such  as  the  removal  of  the custody  cases,  sending  Family  Court  cases  elsewhere  and  squeezing  too  many crime  cases  into  fewer  and  fewer  court  sittings. Furthermore,  the  consultation suggests that the building has four courtrooms being used at 24% capacity overall, but this is unfair. One small office is occasionally used as a third courtroom when needed and the room at the back was built as a training centre but is now used by the County Court. 

“The  listing  of  trials is taking  place  months  away  to  the  detriment  of  victims  and witnesses  and  this is  likely  to  worsen  with fewer court centres to hear cases and more pressure on Lincoln.

“Lincoln  Magistrates’  Court  is  located  about  30  miles  away  from  Grantham.  The consultation contains major flaws. It assumes every court attendee has access to a vehicle or in the absence of such, access to affordable and timely public transport. It assumes people must get to Court for 10am. This is wrong as many are bailed to 9am. The consultation does not  take  into  account  at all the  people resident in the Grantham Court catchment area  such  as  Colsterworth,  Stamford,  Bourne  and Market Deeping. The transport network in Lincolnshire is insufficient and will be too expensive  for  many  people  to  afford  the  extended  journey  to  Lincoln.  The consultation  predicts  that  78%  of  people  travelling  on  public  transport  will need between one and two hours each way and 14% more than two hours each way. That is unacceptable although  the  true  figure  may  actually  be  far  worse.  The  predicted £14.60 cost is simplistically the train fare to/from Grantham but will not apply to those in Bourne, Stamford and villages outside who may have to use buses and trains in the same journey. The consultation has simply ignored them. Michael Gove himself has said that one hour’s travel each way is enough.

“Grantham Magistrates’ Court has good facilities and is not in need of improvement or upgrade. The Court centre allows access to justice for members of the public across the South of Lincolnshire. Without it, members of the public, be they involved in family or civil cases  or  as  witnesses  or  victims  of  crime  or  the  accused,  will  have  to  travel significant distances to the Court centre in Lincoln with either an early start or a late 

journey home or both. Access to justice will suffer immeasurable damage. Witnesses may simply decide not to take the trouble to go and incur the up­front expense and cases could be dismissed as a result. What about children and young people whose parents are not always involved with them or cannot afford for everyone to travel? What  about  those  who  are  vulnerable  for  other  reasons  or  who  find  travelling difficult? A Court Justice Centre is an integral part of a functioning community. We must act now to save our Court Centre and the facilities it offers and unlock the potential it still holds for the future.

“Stuart Wild has created an online petition and asks that  everyone  signs  it  now  to  show  the  strength  of  feeling  against  this  proposal. Go to www.change.org. However  it  is  also  essential  to  locate  the  Consultation  online  at courtclosureplan and respond to it.

“Austerity is one thing but the destruction of a justice system is far too high a price. People will be surprised to learn that on Monday, July 20, a man who was sentenced to imprisonment at Grantham had to be told to wait in the court public waiting area until he could be taken into custody. He duly waited. Four hours 20 minutes he waited! 

This was because the custody area was staffed by one person only and could not accept a prisoner. An example of a  service  sub­contracted  to a large organisation which does not always deliver what is required, because big is not always beautiful.

“On  Wednesday,  July 22,  there  is  a  rally  taking  place  at  Westminster  Magistrates’ Court  by  Solicitors  and  Barristers  who  are  protesting  at  the  cuts  to  the  Justice System and the cuts to the availability of and payment for Legal Aid for members of the public who cannot afford to pay for representation. Many firms of solicitors nationwide have, since July 1 refused to take on new legal aid work in the Magistrates’ Courts and police stations as they are at a point where they cannot survive if they work at the new rates. As of July 27, the Criminal Bar Association  has  voted  not  to  accept  any  new  work  in  the  Crown  Courts  which is where the more serious offences are heard.

“The Justice system and access to it is already under extreme stress and this latest Consultation will only worsen matters if it proceeds.”